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CULTIVO DEL TOTOABA delicioso pez en peligro de extinción

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Por: Lorenzo M. Juárez, Pablo A. Konietzko y Michael H. Schwarz,
con el apoyo de Alvaro de Tomás Kutz (Netmar, S.A. de C.V.).

Para la presente colaboración Alvaro de Tomás Kutz nos envió un artículo publicado en la revista “World Aquaculture” (Volumen 47, Número 4, de la Revista de la Sociedad Mundial de Acuicultura, diciembre 2016), denominado “Cultivo de Totoaba en México; Acuicultura y Conservación del Totoaba: Esperanza para un Pez en Peligro de Extinción del Mar de Cortés de México”, elaborado por: Lorenzo M. Juárez, Pablo A. Konietzko y Michael H. Schwarz. La idea es conocer de cerca este valioso recurso pesquero en peligro de extinción, que hoy encuentra en su cultivo una forma de no desaparecer, de aprovecharlo como recurso sustentable (para diversas comunidades en México) y disfrutar de todas sus bondades y beneficios alimenticios. Sin más preámbulos revisemos un extracto de esta muy interesante nota.

Introducción
“Esta es la historia del totoaba Totoaba macdonaldi, un pez icónico y muy valioso del Mar de Cortés… Actualmente, la especie se encuentra en peligro de extinción crítico ya que en la primera mitad del siglo XX ha sido pescada hasta agotarse comercialmente y sigue amenazada por la pesca ilegal, la degradación del hábitat y la aplicación insuficiente de las regulaciones pesqueras y ambientales. Pocos peces son tan interesantes… desde los puntos de vista de la biología, conservación, sociología y regulación… la acuicultura tiene el potencial de renovar al totoaba como un recurso sustentable y generar prosperidad en una región económicamente deprimida de México.

El totoaba es extraordinariamente apto para la acuicultura. Se han desarrollado tecnologías de criadero y engorda y actualmente se están llevando a cabo ensayos de producción comercial. El crecimiento del totoaba está entre los más rápidos reportados para cualquier pez marino de granja y su calidad como alimento es alta… En este artículo presentamos la historia de la pesca y cómo los perversos incentivos económicos y los desafíos de la aplicación de la ley resultaron en su agotamiento comercial… los avances actuales en la crianza y engorda y mostrando cómo las consideraciones regulatorias afectan a la especie, dando lugar a una oportunidad para que pescadores, reguladores, investigadores, acuicultores y conservacionistas trabajen juntos para restaurar la pesca, promocionar el desarrollo socio-económico regional y garantizar la preservación de esta especie icónica para las generaciones futuras.

El totoaba… es el más grande de los Sciaenidae, una familia que incluye peces comúnmente conocidos como tambores, corvinones, corvinas y lubinas… puede alcanzar un peso de 135 kg, una longitud de 2 m y vivir hasta 30 años… Su cuerpo es alargado con un hocico afilado, boca oblicua grande y una mandíbula inferior proyectada. Los juveniles comen principalmente pequeños crustáceos del fondo y peces más pequeños de la columna de agua… es un pez con tendencia a agruparse, endémico al Mar de Cortés en México… Los adultos son uno de los peces depredadores más importantes… y tienen hábitos de alimentación pelágica, favoreciendo las sardinas y anchoas, aunque los crustáceos bentónicos, como camarones y cangrejos, también forman parte de su dieta…

Desova al final de la primavera en las turbias aguas del delta del Río Colorado, una reserva de biosfera en la punta más septentrional del Mar… Los juveniles generalmente permanecen en esa zona durante uno o dos años antes de migrar al sur por el lado peninsular, siguiendo las escuelas de sardinas y anchoas de las que se alimentan. Su área de alimentación de verano se extiende hacia el sur hasta la Bahía Concepción en la península de Baja California y ocasionalmente más al sur hasta la Bahía de La Paz… y posiblemente hasta San José del Cabo… Sin embargo, recientemente recibimos un registro confiable y fotografías de un totoaba de aproximadamente 45 kg capturado al sur de Puerto Vallarta, mucho más al sur del rango reportado de la especie…

La Vejiga Natatoria del Totoaba
La vejiga natatoria es un órgano interno lleno de gas que los peces utilizan para regular su flotabilidad. En el totoaba… también funciona como una cámara de resonancia para un grupo de músculos especializados que vibran contra ella, produciendo un sonido de croar o tambor que utiliza para fines de comunicación y localización. La vejiga natatoria tiene propiedades que hacen que sea muy apreciada como ingrediente en la cocina y medicina china… conocidas como maws, se preparan en sopas o guisos tradicionales. Las vejigas natatorias secas del totoaba se conocen en China como jin quian min, que se traduce como “maw dinero”. Son muy apreciadas debido a su similitud con las del bahaba chino o el gigante amarillo Bahaba taipingensis, que alguna vez abundó en el sur de China, pero ahora está afectado por la sobrepesca y la contaminación hasta el punto de que es extremadamente raro capturar este pez.

Las maws del totoaba son valoradas por su alto contenido de colágeno y algunas personas creen que pueden aumentar la fertilidad, circulación, vitalidad de la piel y longevidad. Debido a estas propiedades percibidas y a su escasez y clasificación como ilegal… llegan a precios astronómicos. Los precios típicos para el consumidor en Hong Kong varían de unos $2,600 dólares por una vejiga seca… de 100g hasta $25,000 dólares por una unidad de 500 g… los chinos almacenan las vejigas más valiosas como una forma de inversión especulativa y para usarlas como moneda.

Los pescadores ilegales en la parte superior del Mar de Cortés reciben de $3,000 a $5,000 dólares/kg de vejiga natatoria fresca, conocida como buche de totoaba en México. Históricamente, la demanda china… impulsó el desarrollo de la pesca comercial en la parte superior del Mar de Cortés y, junto con los desafíos de la aplicación de las regulaciones de pesca, contribuyó a su eventual colapso a mediados del siglo XX. Hasta la fecha, los incentivos económicos para la pesca ilegal y el tráfico del totoaba siguen amenazando la posibilidad de establecer una pesca sustentable y la misma existencia del totoaba y las valiosas especies relacionadas con él.

Pesca del Totoaba
La historia de la pesca del totoaba nos habla de avaricia, poca visión y una gobernabilidad ineficaz, conduciendo trágicamente un valioso recurso natural casi hasta la extinción, contribuyendo al empobrecimiento de la población local… Antes de que la pesca comercial comenzara a principios del siglo XX, el totoaba formaba parte de la dieta y folclore de los pueblos indígenas. El pueblo Seri de Sonora usó arpones con grandes puntas para pescar totoaba en aguas cercanas a la costa… Sin una reglamentación eficaz… la explotación del totoaba se caracterizó por desperdicio sin sentido. Los peces eran arrastrados a la playa, abiertos y sus vejigas natatorias eran extraídas, secadas y enviadas a China vía San Francisco…

La falta de infraestructura de refrigeración y transporte, junto con el alto precio de la vejiga natatoria, dio un perverso sentido económico a que los restos del totoaba se quedaran en las playas para pudrirse… A principios de la década de 1920 los pescadores descubrieron que el totoaba se reunía en grandes números para el desove en las aguas del delta del Río Colorado. La pesca comercial aprovechó esta migración… y se convirtió así en la actividad económica más importante de la zona; tan importante que fue la causa de algunos de los primeros asentamientos… de la costa norte de Sonora y Baja California… incluyendo los campos de pesca de San Felipe (1923), Golfo de Santa Clara (1927) y Puerto Peñasco (1928). La evolución de la captura del totoaba entre 1930 y 1975… constituye un ejemplo típico de sobrepesca y degradación del hábitat…

La industria emergente respondió al creciente mercado de los Estados Unidos desarrollando infraestructura de transporte y refrigeración y mejorando la eficiencia del equipo de pesca… El esfuerzo pesquero y las capturas crecieron constantemente. En su apogeo en 1942, se desembarcaron aproximadamente 2,400 t de totoaba y casi 1,300 t de filetes de totoaba se exportaron a los Estados Unidos…

Además de la pesca indiscriminada, otras causas contribuyeron al declive… En los Estados Unidos, la terminación de la Presa Hoover en 1935 y la Presa Glen Canyon en 1966 redujeron grandemente el volumen del flujo de agua dulce del Río Colorado al Mar de Cortés… Además… la temperatura del agua y la salinidad han aumentado en esta área crítica para el desove y la vida temprana del totoaba. La captura accidental de juveniles de totoaba por los barcos camaroneros de arrastre y la consiguiente degradación del área de cría se han identificado también como factores que han contribuido al declive de la pesca…

Durante la década de 1950, con escasas capturas, los pescadores recurrieron a métodos más agresivos. Las redes de enmalle sustituyeron la pesca con anzuelo y línea en cantidades tales que prácticamente bloquearon la ruta migratoria del totoaba… susceptible a estos métodos ya que su población ocupa áreas limitadas y bien definidas y realiza migraciones reproductivas a lo largo de rutas predecibles… Con esa presión… la captura disminuyó a cerca de 300 t en 1958. Después, aumentó temporalmente durante la primera mitad de la década de 1960, probablemente debido a la introducción de redes de monofilamento de nylon altamente eficientes, sólo para caer drásticamente a 58 t en 1975. En ese momento, la pesca fue completamente cerrada por las autoridades y se designó una zona de santuario en la desembocadura del Río Colorado.

No se ha realizado ninguna evaluación de la población… desde que la pesca se cerró en 1975, pero parece que el pez se ha restablecido moderadamente. Sin embargo, en los últimos años la recuperación se vio frenada por el resurgimiento de la pesca ilegal para el mercado negro chino… y un mercado regional de carne que se disfraza etiquetando erróneamente el producto como lubina blanca… estrechamente relacionada y conocida localmente como cabicucho. A pesar de la protección oficial… la pesca ilegal del totoaba continúa. La visión pesimista es que la especie se acercará más a la extinción… Una alternativa, más optimista, es que todavía hay tiempo para salvar al totoaba… En cualquier caso, la acuicultura es esencial para la preservación de la especie.

Acuicultura del Totoaba
El desarrollo del totoaba como especie acuícola fue facilitado por el conocimiento existente sobre dos peces estrechamente relacionados con él: el tambor rojo… la lubina blanca… La acuicultura del totoaba debe mucho al programa pionero creado hace 20 años por… la Universidad Autónoma de Baja California (UABC) en Ensenada… se desarrollaron inicialmente procedimientos para la captura de reproductores, maduración, crianza de larvas y engorda de juveniles… y un segundo programa en el Centro de Reproducción de Especies Marinas del Estado de Sonora (CREMES) en Bahía Kino. Ambas instituciones han liberado miles de juveniles en la naturaleza como parte de sus esfuerzos de conservación y han contribuido al cultivo emergente del totoaba suministrando alevines a las operaciones de arranque acuícolas.

Entre 2007 y 2010, dos empresas privadas iniciaron ensayos a pequeña escala para producir alevines del totoaba producido en la UABC… los peces crecieron a un promedio de 1.5 kg en 16 meses. Los resultados fueron alentadores, pero no suficientes para generar inversión. En 2012, Pacifico Aquaculture abasteció jaulas de superficie en el océano cerca de Ensenada con juveniles de totoaba de la incubadora en UABC. Los ensayos tuvieron un éxito moderado, pero nuevamente las bajas temperaturas sólo permitieron un crecimiento limitado. En 2013 un nuevo jugador entró al campo del totoaba. Earth Ocean Farms (EOF) colocó juveniles… en jaulas en el Mar de Cortés cerca de La Paz. Al trasladar los peces de su zona de desove y cría del norte a un lugar más al sur, más característico de las áreas de alimentación y de invierno de la especie, EOF pudo aprovechar el potencial de crecimiento de la especie, renovando el interés en la acuicultura comercial y para conservación…

El criadero de totoaba de EOF… consiste en el manejo de reproductores, desove y cultivo de larvas, culminando con la producción de alevines… Para suministrar una excelente calidad del agua y prevenir posibles patógenos, los reproductores deben mantenerse en sistemas que proporcionen la filtración y desinfección adecuadas del agua entrante. Esto se consigue con sistemas acuícolas recirculantes que reciclan más del 90 por ciento del volumen del sistema diariamente a través de filtros de partículas y biológicos y esterilizadores ultravioleta… Otro factor crítico… es el uso de alimentos naturales y preparados de alta calidad para suministrar la compleja mezcla de nutrientes necesarios para la maduración saludable de los reproductores y la producción de huevos…

EOF desarrolló protocolos fototérmicos para promover la maduración gonadal y el desove en el criadero… En el ínterin, se utilizan inyecciones hormonales para inducir las etapas finales de maduración y desove… El cultivo de larvas requiere una administración estricta, filtración de agua y desinfección, por lo que también se utilizan sistemas de recirculación. Durante las etapas larvales, los alimentos vivos tales como rotíferos y Artemia se cultivan por separado, se enriquecen y se suministran a las larvas varias veces al día. La Artemia es el alimento vivo final, después del cual las larvas se transfieren a dietas comerciales de destete. Una vez… destetados, los alevines se alimentan únicamente de alimentos finos desmenuzados del tamaño adecuado para su boca…

Los alevines… son transferidos a jaulas marinas para su crecimiento después de alcanzar 10 g. La transferencia se hace con cuidado para evitar el estrés excesivo por la manipulación o por cambios bruscos… Una vez que alcanzan un peso medio de 250 g, se liberan de las redes de cría… La alimentación se realiza de forma remota con un sistema de entrega automatizado y monitorización vía vídeo. Una ración de pescado marino comercial con 46 por ciento de proteína y 13 por ciento de grasa se alimenta de una a tres veces al día… En general, los alevines abastecidos en el verano alcanzan un promedio de 2.5 kg en un año y 6 kg en dos años…

La operación piloto de EOF ha invertido tiempo y recursos… en la optimización y automatización de las funciones de la granja en alta mar, como el control de la flotación y rotación de las jaulas, limpieza, alimentación, monitoreo y cosecha. Existe un programa integral de monitoreo ambiental para asegurar que la calidad del agua y del sedimento del fondo marino permanezca óptima… Proyectando los datos de la granja piloto a una escala más grande, teóricamente es posible producir 2,300 t… con una granja de 30 jaulas que ocupa menos de 30 ha.

Mejora de la Población
La pesca del totoaba se colapsó… por la sobreexplotación de las poblaciones y la degradación del hábitat… Las medidas viables para restablecer estas pescas incluyen la regulación del esfuerzo pesquero, la protección o restauración de los hábitats y los programas de mejoramiento de las poblaciones… Cuando se hace correctamente, el mejoramiento de las pesquerías con base en el cultivo tiene el potencial de generar muchos beneficios.

En términos biológicos, la mejora de las poblaciones puede aumentar el rendimiento y la productividad de las pesquerías… Esto se puede traducir en beneficios económicos y sociales, incluyendo nuevas oportunidades para los pescadores… El mejoramiento… es un conjunto de enfoques de administración que incluyen la liberación de organismos cultivados para mejorar o restaurar la pesca aumentando la biomasa de reclutamiento y desove… La práctica comenzó en la década de 1870 con liberaciones de bacalao y platija de criadero… pero estos primeros intentos se vieron obstaculizados por una comprensión limitada de la ecología y la genética de las poblaciones silvestres y por un énfasis en la cantidad de alevines liberados en lugar de medidas cuantitativas de éxito… Esto cambió en la década de 1970, cuando comenzaron a publicarse los resultados de los programas de repoblación del salmón… En los años noventa surgió un enfoque renovado y responsable… con un mayor enfoque en la cuantificación de los efectos, avances en… la ecología pesquera, tecnologías eficaces para reproducir las especies marinas en criaderos y métodos mejorados para el etiquetado de peces…

El concepto ha sido implementado en las últimas dos décadas y ahora hay ejemplos exitosos con el salmón en Alaska… el rodaballo en Dinamarca… el besugo y la platija japonesa en Japón… la lubina blanca en California… y el tambor rojo en Texas… Un programa de repoblación para el totoaba es razonable porque los juveniles producidos en criaderos podrían mitigar la falta de reclutamiento natural… Requeriría la voluntad política para crear arreglos institucionales… que incluyan pescadores, acuicultores, gobierno, académicos y ecologistas…

La tecnología de cría del totoaba está bien desarrollada y en la actualidad hay tres criaderos geográficamente diversos (UABC en Ensenada, CREMES en Bahía Kino y EOF en La Paz) que producen juveniles de reproductores silvestres capturados. En los últimos años, estos criaderos han liberado miles de juveniles de totoaba al Mar de Cortés. La última liberación, realizada por EOF en Bahía Concepción en agosto de 2016… consistió en 15,000 individuos con un peso promedio de 15 g. Los criaderos del totoaba deben aumentar su cooperación para incluir intercambios de germoplasma y planes coordinados de mejoramiento para minimizar la endogamia…

Se han logrado avances notables usando técnicas de biología molecular para el genotipo de los reproductores para cría, su progenie y la población silvestre… Estas técnicas podrían ayudar a orientar un programa de repoblación mediante la estimación de la consanguinidad y la determinación de la paternidad. Finalmente, se han desarrollado estrategias de manejo genético y repoblación para el programa de mejoramiento de la lubina blanca que el Hubbs SeaWorld Research Institute administra en California… mismas que podrían ser adaptadas y ampliadas…

El Futuro
El cultivo de esta especie puede contribuir a la producción de alimentos, al desarrollo socioeconómico y a la reducción de la presión de la pesca en las poblaciones silvestres… Debido a su estado en peligro de extinción, el totoaba está regulado en México principalmente por autoridades ambientales y no por las pesquerías… la acuicultura del totoaba está operando bajo la vieja legislación que no prevé cultivar un pez en peligro de extinción y, por lo tanto, no aplica directamente. Por consiguiente, la acuicultura del totoaba está restringida por las regulaciones que originalmente se pretendían aplicar a la administración de especies terrestres en peligro de extinción en los ranchos de caza.

El permiso para cultivar totoaba en una instalación acuícola aplica a una unidad de manejo ambiental, donde una especie en peligro de extinción se administra para su conservación y explotación. El permiso de cosecha se otorga para un número predeterminado de animales, consistente con el rendimiento sustentable de la unidad. El permiso para vender la cosecha se origina desde la primera vez que los animales son vendidos de una unidad de administración ambiental (criadero o granja) y se extiende a través de los canales de producción y venta al comprador final…

Para que… se convierta en una fuente de prosperidad es necesaria la seguridad y coherencia normativa… mecanismos eficaces para garantizar que el cultivo no se utilice para comercializar ilegalmente el totoaba capturado en el medio silvestre, reduciendo aún más su población… pueden incluir rigurosos procedimientos de trazabilidad, etiquetado y/o marcado para distinguir los peces silvestres de los peces cultivados y programas de comercialización y educación.

Los asentamientos costeros alrededor de la parte norte del Mar de Cortés están rezagados… La pesca constituye el principal medio de subsistencia en estas comunidades. Tener un recurso natural tan valioso y renovable… en la zona apunta a una oportunidad y un imperativo moral para reconstruir y administrar una industria pesquera sustentable para mejorar la economía local… El totoaba es un pez único y emblemático que debe ser protegido y utilizado a su potencial máximo y sustentable en beneficio de las comunidades locales a través de la pesca y la acuicultura…

La acuicultura desempeña un papel importante en la promoción de la conservación, el desarrollo sostenible y la seguridad alimentaria a través de la producción de juveniles para el mejoramiento de la industria pesquera y para la producción de pescado y vejigas natatorias para los mercados nacionales y de exportación. Cualquier programa de este tipo requerirá que los reguladores, organizaciones ambientales, pescadores, industria privada, académicos y población local trabajen juntos por el bien común”.

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